Para las tortugas marinas la arena es una lucha de vida o muerte en la costa atlántica de la Florida

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En los meses de verano la costa atlántica de la Florida se convierte en uno de los lugares del mundo con más nidos de tortugas marinas loggerhead (caguamas). Cuando las crías nacen la arena es el único camino para llegar al Océano; pero antes se enfrentan a una lucha de vida o muerte. Muchas nacen, pocas sobreviven en las áreas costeras densamente pobladas.

Hace 30 años en la playa Juno Beach al norte Palm Beach, una agente de bienes y  raíces llamada Eleanor Fletcher que acostumbraba a caminar por las playas descubrió que cuando las tortugas marinas nacían, en vez de dirigirse al mar empezaban a arrastrarse hacia la tierra y terminaban muriendo. Algo anormal en ellas.  Eleonor inició una investigación para averiguar qué estaba sucediendo.

Desde hace millones de años ellas vienen a poner sus huevos en las playas. La luz de la Luna reflejada en el agua les indica el camino hacia el mar.

Las investigaciones de Eleonor demostraron que no huían de otros animales, sino que estaban amenazadas por las construcciones aceleradas en las costas, donde las luces artificiales entre otros factores desorientaban a las tortugas. Las crías que viajaban atraídas por las luces morían de deshidratación, eran atacadas por hormigas, cangrejos o las atropellaban los autos.

A pesar de ser un agente de bienes y raíces que vivía de vender propiedades, Eleonor inició un programa de conservación y educación usando su propia casa y oficina para impartir las clases.

Eleanor se convirtió en “La señora de las tortugas”   y su antigua escuela en el actual santuario Loggerhead Marinelife Center de Juno Beach dedicado a la conservación de los ecosistemas oceánicos, en especial enfocado en las tortugas marinas amenazadas y en peligro de extinción.

Esta pequeña tortuga fue encontrada en la playa de Juno Beach casi estrangulada por una liga de pelo que se enredó en su aleta delantera. Fue rehabilitada en el Loggerhead Marine Life Center

Después de 45 a 55 días en el huevo las tortugas rompen el cascarón y salen a la superficie en grupos. Las tortugas que nacieron en agosto a finales de agoto aún no han nacido.

Su labor no ha sido en vano, hoy en día se han puesto regulaciones a todas las propiedades con patios en la costa atlántica del Sur de la Florida. El mensaje es -“apagar las sus luces artificiales”, que alejan a las madres que llegan a anidar y desorientan a las crías que nacen.

En Miami, Miami Beach, North Miami Beach y las islas de Sunny Island, Fisher Island, Surfside, Bal Harbour Beach y en Haulover Beach todavía algunos bañistas están ajenos a lo que sucede en la arena y sus acciones no conscientes se convierten en trampas para las crías.

Según dijo el Florida Conservation Trust – ” a pesar del enorme esfuerzo conservando a las tortugas continuamos perdiendo más terreno del que ganamos, sería una tragedia que después de 200 millones de años de evolución desaparezcan a fines del siglo XXI”.

Durante seis meses que dura la temporada de anidación el Miami Dade Sea Turtle Conservation Program con sus voluntarios supervisan las 19  millas de playas para asegurarse que los nidos estén protegidos con estacas cercadas con cintas de neón. La vigilancia se extiende desde mayo hasta finales del mes de octubre cuando nacen las últimas tortugas de la temporada.

Mi experiencia personal en una acción de rescate y liberación

Este verano mi solidaridad con las tortugas  fue más intensa, después que fui testigo de una liberación de crías que habían sido rescatadas en las playas del Sur de la Florida. No existe nada más conmovedor y que cautive tanto el corazón como ver a una tortuga tan pequeñita lograr llegar al inmenso Océano.

Las luces más amigables con las tortugas son las Led rojas o las ambar

La entrega al mar fue organizada por el  Miami Dade Sea Turtle Conservation Program y el  Marjorie Stoneman Douglas Key Biscayne Nature Center en Crandon Park, Key Biscayne y participaron residentes locales, entre ellos niños.

Esa noche, en silencio cruzamos las dunas de Crandon Park. Toda nuestra atención estaba dirigida hacia el cubo que llevaban los naturalistas con las crías. A lo lejos en el horizonte se podían ver las luces de los rascacielos de Miami.

Fotos tomadas por nuestro grupo en Key Biscayne durante la liberación de las tortugas. Los naturalistas solamente usaron esta luz roja.

Pero en la reserva, a pocos minutos de allí todo estaba oscuro. En el  mar se reflejaba la luz de la Luna que siguen las tortugas cuando emprenden su viaje al Océano. Una a una fueron colocadas en la arena donde la espuma de las olas las podía bañar.

Cuando las vimos mover por primera vez sus aletas en el agua nos abrazó la esperanza. Alguien me dijo que si lograban nadar hasta las grandes corrientes del *Mar de los Sargazos en el Atlántico Norte, tal vez podrían llegar a la edad adulta. Las que sobreviven, regresarán como sus madres lo hicieron, a poner sus huevos en 30 años en el mismo lugar donde nacieron o donde estaban siendo liberadas.

“Las tortugas necesitan toda la ayuda que podamos darles”

Las acciones de rescate y liberación cada día son más necesarias considerando que las tortugas están en peligro de extinción. Desde el norte del condado de Palm Beach, en Juno Beach donde se encuentra el Loggerheah Marinelife Center hasta el Condado de Dade en el Sur de la Florida, durante los meses de verano y hasta finales de Octubre un ejercito de naturalistas y voluntarios patrullan millas de costas para asegurarse que los nidos estén seguros.

Los naturalistas me contaron que siguiendo un ritual antiguo las marineras más antiguas del planeta salen del Océano y llegan a nuestras playas para hacer sus nidos en la noche.

Con sus alas cavan un hueco en la arena, depositan sus huevos y los tapan antes de arrastrarse de regreso al Océano; pero como la naturaleza es inocente, ellas desconocen lo mucho que ha cambiado el habitad en el lugar donde nacieron hace 30 años y los peligros que enfrentan en la inmensidad de las costas.

A diferencia de otros animales, las tortugas nacen sin la protección de sus madres. Cualquier objeto abandonado en la arena puede ser una trampa fatal. Sus madres no estarán para asistirlas en la liberación. Sin embargo, las crías no están completamente solas, sus hermanas la esperarán para salir del nido. Cuando llegan a la superficie son un grupo.

“A pesar de un enorme esfuerzo por conservar las tortugas, continuamos perdiendo más terreno del que ganamos … Qué trágico sería después de 200 millones de años de evolución de la tortuga,  que desaparezcan a fines del siglo XXI”.

Escultura de tortuga a la entrada de un parque comunitario en Surfside, en la costa de Miami Beach.

Del 1 de mayo al 31 de octubre se apagan las luces artificiales en las playas de la costa atlántica para proteger los nidos de las tortugas caguamas y las verdes. 

En el condado de Miami-Dade las tortugas verdes anidan de junio a septiembre. Esta especie es la segunda más grande en el hemisferio occidental. 

  • *El mar de los Sargazos se llama así por las algas Sargassum que flotan aquí, atrapadas por corrientes que giran en sentido horario alrededor de esta gran área del Atlántico Norte. Las corrientes que forman los límites del Mar de los Sargazos forman el Gyre del Atlántico Norte, uno de los cinco giros oceánicos principales que se encuentran en todo el mundo. En este “vivero flotante” las tortugas que liberamos pudieran pasar el primer año de su vida, haciendo rafting con las algas marinas que las protegen de sus depredadores. 
  • Uno de los peligros más grandes causados por el hombre es la basura que tira a las playas y al Océano. Las bolsas de plástico se parecen mucho a las medusas y a las tortugas le gustan las medusas. Si comen una bolsa de plástico le puede causar la muerte.Si estás en una playa de la Florida y encuentras una tortuga en peligro llama al 1-888-404-FWCC (3922) y pide ayuda al Florida Fish and Wildlife Conservation Commission .Cada año 2, 500 voluntarios patrullan 800 millas de arena en las playas de la Florida.
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